Fenómeno de “El Niño” y “La Niña”

mar 19 • Biología marinaNo hay comentarios

El fenómeno de ”El niño” es bastante popular pero, a la vez, muy desconocido. Sus efectos y causas se producen a nivel global, casi planetario y por ello es interesante conocer cómo funciona,

Empezando por el principio…. en la zona del ecuador soplan unos vientos fuertes y constantes llamados alisios de dirección NW. Estos vientos son muy importantes porque desplazan las masas de agua oceánica. En concreto en el Pacífico y la zona de Perú, existe el llamado afloramiento de Perú.

¿Qué es un afloramiento? Pues de manera sencilla y básica es un ascenso de agua profunda, rica en nutrientes, porque los vientos alisios desplazan las aguas superficiales  cálidas; de modo que en condiciones normales, las aguas superficiales de la costa de Perú presentan unas temperaturas bajísimas de alrededor de 4º. Estas aguas ricas en nutrientes, favorecen que haya muchísima pesca, sobre la que se sustenta la economía de varios países.

El Niño, es un fenómeno cíclico, que se produce cada 3 ó 7 años, curiosamente coincidentes los episodios más pronunciados con la gota fría del Mediterráneo, lo cual, puede indicar algún tipo de relación. Básicamente es una corriente cálida que se produce frente a las costas del Perú, que como hemos visto antes, en condiciones normales son frías, y suele aparecer en Navidad. (De ahí que la llamen El Niño, y fue bautizada por los pescadores peruanos.)

A partir de los años 40, se relaciona esta corriente cálida del Perú (léase El Niño), con el ENSO o ENOS (para los ingleses la primera y para los españoles la segunda: El Niño Oscilación Sur). El ENOS describe una curiosa variación que aún no se sabe por qué se produce entre las presiones atmosféricas de dos puntos del Pacífico.

Walker, descubrió que entre Darwin (NW de Australia) y Tahití (E del Pacífico) existe un gradiente de presiones según el cual la presión siempre es mayor en Tahití (de ahí que en Tahití haga mejor tiempo, y en Indonesia y toda aquella zona monzones y lluvias tropicales en condiciones normales). Los vientos alisos se producen debido a esta circulación atmosférica. A esta circulación atmosférica se le llamó célula de Walker. Valga una imagen que lo ilustre:

nino-1

En rojo aparecen las temperaturas altas (cálidas) y en azul las bajas (frías), se observa el ascenso de agua, y la circulación diferente de los vientos ilustrado por las flechas blancas.

Pues bien, cuando aparece la corriente cálida de El Niño se observa que la circulación de la célula de Walker cambia, aparecen bajas presiones en el E del Pacífico, y se divide en dos células diferenciadas en direcciones convergentes en el Centro del Pacífico.

Esto provoca varias cosas:

  • Los vientos alisios americanos cesan debido al cambio de circulación oceánica.
  • En consecuencia el afloramiento de Perú cesa, y aparece la corriente cálida de agua (El Niño).
  • La baja Presión que ahora aparece en Tahití, hace que el nivel del mar sea más alto en esta zona, y más bajo en la zona de Indonesia y Darwin.

Una vez aparece esta corriente cálida cuando se reestablece la circulación de la célula de Walker, aparece la corriente de La Niña. Esta corriente es de agua fría, justo al contrario que la del Niño que era cálida, debido a que empieza de nuevo el desplazamiento de agua superficial cálida. La Niña, no supone condiciones normales, es el paso previo para llegar a ellas.

En esta imagen se ve muy bien: rojo temperaturas altas, y azul temperaturas bajas.

nino-2

Durante este fenómeno, las masas de aguas se desplazan a pesar que los alisios han cesado, Aparecen ondas (olas) grandes y horizontales, cuya amplitud (es decir, entre ola y ola) es de unos 100 Km (sí, no exagero), y cuyo período es de 10 días.

Bien, el interés social y económico de este fenómeno es muy importante pues cambia el régimen climático durante el año que dura el Niño:

  • En las zonas donde llovía mucho, como Indonesia, etc.., aparecen períodos de sequía, con lo que las repercusiones económicas son muy importantes.
  • El afloramiento de Perú cesa, y ya NO hay pesca, por lo que económicamente los pescadores y los países ven afectada su economía de manera grave.
  • Aparecen lluvias intensas en el Centro y Este del Pacífico (huracán Mitch coincidente con la última gota fría grave en el Mediterráneo con víctimas mortales en el 1997).
  • En el otro lado de América, en su lado Atlántico aparece sequía, debido al cambio de presiones provocado por este fenómeno.
  • Afecta a los corales, pues el cambio de temperatura y nutrientes los debilita y los efectos físicos del cambio de temperatura los rompe.
  • Mueren aves, en 1986 (episodio de gota fría en el Mediterráneo grave), por ejemplo el 78% de aves murió por la escasez de peces.
  • Cambios en la concentración de CO2 en la atmósfera. Cuando no hay Niño, el oceáno no emite CO2 a la atmósfera, mientras que en condiciones normales, el ascenso de agua profunda, cargada de CO2 hace que se emita éste a la atmósfera.

Cuando aparece la Niña, los efectos son los contrarios, inundaciones en el Oeste del Pacífico y sequía y frío en el Este.

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