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Detectan cúrcuma alta en plomo

A la cúrcuma se le atribuyen muchas propiedades beneficiosas para el ser humano, ya sean propiedades curativas o de mejora de la salud en general. Por ejemplo, un estudio evidenció que la curcumina (un compuesto que se haya en la cúrcuma) podía tener potencial matando células cancerígenas, y, además, tiene potencial antiinflamatorio gracias a los curcuminoides.

Sin embargo, no es oro todo lo que reluce.

Un nuevo estudio liderado por la Universidad de Stanford ha detectado que la cúrcuma, aparece adulterada con compuestos químicos con plomo en Bangladesh, una de las regiones del mundo donde más se cultiva la cúrcuma.

El plomo es un metal pesado que puede provocar intoxicaciones muy graves como deterioro cognitivo, saturnismo e incluso la muerte. Es una neurotoxina muy potente que se considera peligrosa a cualquier conentración. Debido a esto, la presencia de plomo está prohibida en los productos alimentarios o en contacto con ellos.

El estudio publicado en la revista Environmental Research, confirma por primera vez que la cúrcuma es la primera fuente de plomo entre la población de Bangladesh muestreada.

¿De dónde procede el plomo en la cúrcuma?

La historia es más prosaica de lo que se pudiera imaginar, originándose en los años 80. Durante estos años hubo una inundación masiva que dejó los cultivos de cúrcuma muy húmedos y con un color muy apagado.

La imagen deseable del curry es ese color amarillo brillante que la cúrcuma (también llamada turmérico en ciertas zonas) proporciona pero durante un tiempo la cúrcuma no aportaba ese color apetecible al curry.

cúrcuma en polvo para curry
La cúrcuma se prefiere muy brillante para un curry apetecible.

Para que los cultivos de cúrcuma tuvieran aceptación los procesadores de cúrcuma decidieron aumentar el color amarillo brillante. Lo hicieron añadiendo cromato de plomo, un pigmento de uso industrial habitualmente empleado para dar color a los juguetes y el mobiliario.

Los beneficios de esta práctica para el fabricante eran buenos, una solución barata que proporcionaba un color deseable que potenciaba las ventas de los productos que de manera natural no tenían este color.

Los investigadores llegaron a esta conclusión entrevistando a numerosos agricultores y fabricantes de especias.

Plomo: una potente neurotoxina

El plomo no tiene un límite de consumo a partir del cual se considera peligroso, si no que se considera peligroso en cualquier cantidad. Entre sus principales efectos se encuentran:

  • Aumentar el riesgo de enfermedad cerebrovascular en adultos
  • interfiere con el desarrollo cerebral en niños
  • daño cognitivo

En los países desarrollados, y especialmente en Europa y Estados Unidos, los controles y vigilancia sobre la concentración de plomo son muy estrictos. No sucede así en los países de bajos ingresos ya que el 90% de los niños que tienen niveles elevados de plomo en sangre viven en países con bajos ingresos, lo que se estima que supone una pérdida de productividad de 1.000.000 de billones de dólares.

Los investigadores detectaron el origen de la contaminación por plomo a través de los isótopos de este metal, ya que en principio parecía que había varias fuentes potenciales de origen de este metal pesado.

¿Hay cúrcuma contaminada por plomo fuera de Bangladesh?

En este estudio no se ha encontrado evidencia directa de que exista cúrcuma contaminada fuera de Bangladesh gracias a los controles de seguridad alimentaria que se realizan en los países importadores.

Esto puede haber incentivado a que los fabricantes a gran escala bangladesíes a limitar la concentración de plomo añadido a la cúrcuma destinada a exportación. Sin embargo, el sistema actual de seguridad sólo comprueba una muestra de la cúrcuma adulterada que se comercializa en todo el mundo.

De hecho, desde 2011, más de 15 marcas de cúrcuma, que distribuían en Estados Unidos, han sido apercibidas por los niveles excesivos de plomo. Sin embargo, fueron incapaces de determinar el origen por lo que era muy difícil resolver el problema y ser más permisivos.

¿Y la Unión Europea?

La Unión Europea cuenta con el portal RASFF para los consumidores donde se listan las alertas alimentarias. En este caso, en la Unión Europea se han detectado varias alertas (2 de ellas en los últimos dos años) por alto contenido en plomo, la última, recientemente (mayo de 2019) en Bulgaria y que fue catalogada como «seria». El contenido en plomo junto con las toxinas son las mayores preocupaciones relacionadas con la cúrcuma.

About G. Costas

Licenciada en Biología con las especialidades ambiental y marina por la Universidad de Alicante.

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